為什麼我們找不到外星人?因為氣候變遷殺了他們!

Storyteller/P.C    Painter/廖倩儀

早期星球的不穩定氣候,可能如同瓶頸般扼殺了外星生命的發展。

當我們在自己的星系中尋找外星生命時,往往沒有任何結果。這是否意味著,其實地球上的生命都是獨一無二的?我們就是那萬中之選?又或者那其實代表其他所有的外星人都死光了?隨著我們地球面對氣候變遷的問題越來越嚴峻,帶來的可能問題是,或許宇宙中的外星環境,氣候變遷本來就是一個必然發生的事,所以生命在那些我們假設適合生存的世界裡,可能並非如此的安然存在。

根據來自澳洲大學(The Australian National University)天文學家的研究顯示,透過一番仔細推敲與分析,那些年輕又適合居住的星球們,其實可以很快地就變得不穩定,那些曾經提供生命居住的綠地,一瞬間,就變成了可怕的煉獄,又或者是冰冷的荒地。「很多科學家認為應該會有一堆外星人,因為宇宙中充滿著適合居住的星球。」Aditya Chopra如此說著。「可是,初期的生命是脆弱的,所以我們相信很難有生命能迅速的演化到適合生存。」

「大部份早期的星球環境是不穩定的,為了要能產生適合居住的星球,生命需要能夠調節如水或二氧化碳等溫室氣體,以便於確保地表的溫度能持續穩定。」

不像地球,大部份的星球不會輕易找到這種平衡,要嘛就像是被煮的金星(溫室效應劇烈),要嘛就像是冰冷的火星(十分稀薄的大氣層)。生命通常在這劇烈變化的環境下,很難幸運地成為贏家,並且最後穩定的生存。而至於地球,則是在宇宙中處於一個穩定的位置,並有持續繁衍的生命,透過40億年的演化漸漸發展成一套自己的生活方式。

「在地球氣候的穩定上,生命或許就是扮演一個關鍵的角色。」來自澳洲大學的共同研究者Charley Lineweaver說。

或許這就是代表為什麼我們在星系中都找不到滿滿外星人的原因;因為縱使有一個適合居住的環境,但並不代表適合生命長期的生活,可能同時還會有一些挑戰讓這些生命無法有個立足之地。「我們之所以還沒找到外星人,或許就是因為沒考慮到生命初始狀態的可能性,反而是尋找一個具有回饋系統(feedback cycle)的生命體,並且能快速適應的稀有種。」Chopra說。

過去十幾年來,我們一直在思考自己在宇宙中所身處的位置,並試圖解釋為什麼我們始終找不到外星智慧存在的證據。明明在我們的星系中有如此多的星球,同時這之中也確實存在著水或是生命形成前所需具備的化學元素,照理說應該會有外星人;然而事實卻是,我們一無所獲。這個問題被稱作「費米悖論」(Fermi Paradox)。

Chopra和Lineweaer根據他們的新研究,提供了一些關於這個悖論的解答,並稱之為「蓋亞瓶頸」(Gaian Bottleneck),也就是如果無法提供生命一個機會穩定地存在於生物圈中,那麼牠們很快就會滅亡。地球則提供了這個機會,讓從蓋亞瓶頸而來的生命,打造出一個更有利於生命存在的綠洲;同時地球自己複雜的回饋系統儼然就像是一個超個體(Superorganism),所有的生命在這個生物圈裡都有屬於自己的一套規則來演化(這就是知名的蓋亞假說(Gaia Hypothesis),由James Lovelock 和 Lynn Margulis在1970年代提出,是一個仍具有爭論空間的假說)。

不過現在,地球擁有了一種具有智力的生命,同時能影響或開發整個大自然資源,那個生命體就是人類;而人類不經意地創造出一個新瓶頸,我們姑且稱之為工業瓶頸(Industrial Bottleneck),使得我們原本精巧的生物圈,發生了不可逆轉的變化。現在,因為工業以及能源上的需求,溫室氣體被釋放的比例已快速攀升而難以阻擋。

這些瓶頸是否也遍及整個宇宙?如果外星生命具有一定的程度並且在蓋亞瓶頸中存活了下來,是否接下來要面臨的另外一個問題,就是和人類一樣,遇上工業化文明所帶來的危機?到現在為止,這些都只是猜測,但是我們可以明確的知道在我們的星球上,那些所有因人類而帶來的瓶頸都正存在著,除非我們能盡快找到解決辦法,否則地球很快就成為下一個沒有生命存在的星球了!

 

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